이 영상을 보면 소리가 우리에게 전달되어 우리가 소리 정보를 이해하게 되는 과정을 잘 설명해준다. 물론 영어로 되어있지만 대부분 해부학적 용어일 뿐이다. 말을 이해하지 못해도 영상 속 이미지만 봐도 대충 어떻게 소리가 우리에게 전달되는지 이해할 수 있다.

자폐와 청각적 문제(Autism and auditory issues)

자폐 아동의 경우 많은 감각적인 문제를 가지고 있다. 내가 초은이를 10년 키우면서 발견한 감각적인 문제는

– 시각

– 촉각

– 청각

– 후각

– 미각

– 전정감각

– 고유수용감각

즉, 모든 감각에 문제가 있었다. 초은이는 어느 감각하나 빠지지 않고 문제를 보였다. 우리 초은이는 정말 대단한 자폐 아동이다.

초은이 뿐만 아니라 다른 자폐 아동들도 정도는 다르겠지만 많은 감각적 문제를 가지고 있다. 감각적 문제는 아이가 세상을 올바로 이해하는데 방해가 된다. 정상적인 감각 통합을 이룬 대부분의 아이들은 주변에서 주어지는 다양한 감각 정보를 우리와 같은 방식으로 쉽게 이해한다. 그리고 이러한 감각 정보 처리는 발달, 성장, 그리고 인지와 학습에 기본이 된다.

하지만 자폐 아동들은 주어진 감각 정보를 이해하는데 부터 문제가 있으니 참 불리한 조건임에 분명하다.

특별히 청각적 문제는 심각한 문제를 발생시킨다. 들리는 소리 정보를 제대로 처리할 수 없기 때문에 듣는 기능과 관련된 다양한 문제를 보일 수 있다. 어린 아이들의 경우 호명 반응이 약하거나 소리를 못 듣는 것처럼 행동할 수도 있다. 특정 소리를 무서워하거나 특정 소리를 좋아하기도 한다. 조금 자라면 정상적인 언어발달을 하지 못하거나 말로 주어진 지시를 잘 따르지 못하기도 한다.

인간이 정보 교환을 위해서 사용하는 언어라는 것은 기본적으로 소리-의미 쌍이기 때문에 청각 정보를 잘 처리하지 못하는 경우, 언어 발달에 문제가 생기는 것은 매우 자연스러운 결과이기도 하다.

청각적 문제의 원인은 무엇일까?

그렇다면 이런 감각적 문제들, 특별히 청각적 문제들이 발생하는 이유는 뭘까?

자폐 아동들의 경우 그 원인을 크게 두 가지로 생각해볼 수 있다. 첫 번째, 청각 정보를 전달하는 청각 기관에 문제가 있을 수 있다. 위 동영상에서 본 소리 전달 과정에 문제가 있다는 것이다. 특히 중이와 내이에 문제가 있을 가능성이 높다. 청각적 문제를 가진 정상발달인들의 경우 대부분 이 원인이 청각적 문제를 유발한다고 볼 수 있다.

하지만 자폐 아동의 경우 한 가지 원인을 더 생각해볼 수 있다. 청각 정보는 달팽이관을 거친 후 전기 신호로 변환되는데, 청신경을 통해 뇌로 전달되고 뇌에서 그 전기 신호를 의미있는 단위로 처리해서 이해하게 된다. 자폐 아동의 경우 다양한 원인으로 인해 전기 신호를 주고 받는 뉴런이 미성숙하거나, 과도하거나, 느리게 작동하기도 한다. 청각 기관에서 정확한 전기 신호를 뇌로 보내더라도 뇌에서 이 정보를 전달, 처리하는데 문제가 있을 수 있다는 것이다.

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